Automatisch schrijven is schrijven waarbij men zogezegd wordt geleid door een geest of door het onderbewustzijn. Het wordt soms "trance"-schrijven genoemd omdat het snel en zonder nadenken gebeurt waarbij om het even wat in het hoofd opkomt wordt neergeschreven, "zonder bewustzijn", alsof men in trance is. Men gelooft dat dit toelaat om het onderbewustzijn te verkennen, waar "de ware ik" huist. Zonder hinder van het bewustzijn kunnen diepe en mystieke gedachten worden gevonden. Trance-schrijven wordt ook gebruikt door sommige psychotherapeuten die denken dat het een snelle manier is om verdrongen herinneringen te bevrijden. Er is geen enkel wetenschappelijk bewijs dat trance-schrijven enige therapeutische waarde heeft.

Voorstanders van automatisch schrijven beweren dat het proces hen toelaat om in contact te treden met andere intelligenties en entiteiten voor informatie en advies. Ze beweren voorts dat het hen toelaat om voorheen verloren gegevens terug te halen uit het onderbewustzijn en om spirituele energie vrij te laten voor persoonlijke groei en openbaring. Volgens paranormaal begaafde Ellie Crystal proberen entiteiten uit het hiernamaals voortdurend met ons te communiceren. Blijkbaar moeten we in staat zijn om even helderhorend te zijn als James Van Praagh en John Edward.

Een medium uit de 19e eeuw, Hélène Smith (Catherine Müller), was gespecialiseerd in automatisch schrijven en vond een Martiaans alfabet uit om in het Martiaans opgestelde berichten over te brengen van Mars naar haar klanten. Volgens Théodore Flournoy, een professor psychologie die haar bewering onderzocht, bleek het Martiaans een sterke gelijkenis te vertonen met de moedertaal van mevr. Smith, het Frans (Randi 1995, 22).

Flournoy besloot dat de openbaringen van Helen Smith louter 'verhaaltjes uit de subliminale verbeelding' waren, die grotendeels stamden van vergeten bronnen (zoals bijvoorbeeld de boeken die ze als kind had gelezen). Hij vond de term cryptomnesie uit om het fenomeen te beschrijven. Flournoy besloot eveneens dat de leidende gids van Helen Smith, Leopold, niet meer was dan een onbewuste sub-personaliteit.

Skeptici beschouwen automatisch schrijven als weinig meer dan een gezelschapsspel, hoewel het soms nuttig kan zijn om zichzelf te ontdekken en om te beginnen aan een schrijfproject. Hoewel het waarschijnlijk is dat vele onbewuste verlangens en ideeën worden neergeschreven bij automatisch schrijven, is het weinig waarschijnlijk dat er diepere gedachten uit komen dan uit de bewuste geest. Het is niet méér bewezen dat de ware ik zich in het onderbewustzijn bevindt dan dat de ware ik onthuld wordt in dronken of psychotische toestand. Automatisch schrijven kan de persoonlijke groei bevorderen indien het bedachtzaam en met kennis van zaken wordt geëvalueerd. Op zich kan automatisch schrijven niet meer bijbrengen tot de persoonlijke groei of openbaring dan om het even welke andere menselijke activiteit. Meer nog, sommige mensen hebben zulke slechte ervaringen met automatisch schrijven dat ze ervan overtuigd zijn dat Satan er achter zit. Voor sommigen is het blijkbaar beter niet te weten wat er in de kelder zit. Anders kunnen ontgoocheld worden omdat er niets in de kelder blijkt te zitten.