In de kettingbrief voor geld, stuurt de afzender een brief naar de bestemmeling met een lijst van namen erop waarbij de naam van de afzender helemaal onderaan de lijst staat. Aan de bestemmeling wordt gevraagd om geld te sturen naar de naam bovenaan de lijst, die naam te verwijderen, zijn eigen naam onderaan de lijst bij te voegen, en de brief naar 5 of 10 mensen te sturen met de vraag hetzelfde te doen met uw naam onderaan de lijst. Geld wordt enkel verdiend door nieuwe bestemmelingen te vinden die deel gaan uitmaken van de ketting door hun namen aan de lijst toe te voegen en op hun beurt nieuwe mensen aan te schrijven met de vraag hetzelfde te doen.

In theorie zal elke bestemmeling aan de top van miljoenen lijsten komen en miljoenen euro ontvangen. In de praktijk zullen de meeste mensen niets krijgen. Iedereen kan de ketting breken en zo iedereen op de lijst de mogelijke "inkomsten" ontnemen. Maar zelfs als niemand de ketting breekt, zullen 95% van de mensen die geld sturen niets in ruil ontvangen.

Als piramidestelsels een slechte investering zijn, hoe zit het dan met kettingbrieven? Het principe is eigenlijk hetzelfde, behalve dat je bij kettingbrieven jezelf niet zoveel moet bedriegen als bij het piramidestelsel. Je weet waarschijnlijk op voorhand dat het stelsel afhangt van het overhalen van vrienden om geld te geven aan vreemden in ruil voor een belofte op rijkdom die later komt van andere vreemden.