Sympathische magie is gebaseerd op het metafysische geloof dat verwante zaken elkaar beïnvloeden. Sympathische magie is de basis voor de meeste vormen van waarzeggerij. Van de lijnen, vormen en patronen in ingewanden, sterren, gegooid vuil, gevouwen papier, de handpalm (hoe langer de levenslijn, hoe langer het leven), enz., wordt gezegd dat ze magisch verbonden zijn met de empirische wereld - verleden, heden en toekomst. Het is eveneens de basis voor praktijken zoals het steken van naalden in figuurtjes die de vijand voorstellen, zoals bij voodoo wordt gedaan. De pinnen en naalden die in een pop worden gestoken zouden op magische wijze pijn en ellende veroorzaken bij de persoon die door de pop wordt voorgesteld.

Sympathische magie is de basis voor psychometrie, de bewering van paranormale detectives dat ze door het aanraken van een voorwerp dat aan een slachtoffer toebehoort, een magisch contact verkrijgen met het slachtoffer. Canadees professor psychologie Barry Beyerstein gelooft dat sympathische magie de basis is voor vele New Age-begrippen zoals "resonantie," het idee dat indien zaken geestelijk kunnen worden geassocieerd ze elkaar magisch beïnvloeden. Beyerstein meldt ook dat diverse theorieën van grafologen niets meer zijn dan sympathische magie, bv. de theorie dat het laten van veel ruimte tussen letters zou duiden op een neiging tot afzondering en eenzaamheid omdat die ruimte duidt op iemand die niet zich niet makkelijk mengt onder de mensen en zich niet comfortabel voelt bij dicht contact. Eén grafoloog beweert dat een persoon zijn sadistische aard verraadt indien hij de letter 't' kruist met lijnen die op zwepen lijken.

Sympathische magie is waarschijnlijk de basis voor begrippen als karma, synchroniciteit, het gooien van speren naar op rotsmuren geschilderde dieren, het gewei van een rendier dragen vóór de jacht, verkrachtingsrituelen houden om de vruchtbaarheid van de gewassen te vergroten, of het nemen van de Heilige Communie om deel uit te maken van de Godheid. Sympathische magie is zeker en vast de basis voor homeopathie en genezen op afstand.

Antropologen beschouwen magisch denken als een voorloper van wetenschappelijk denken. Het is kenmerkend voor een interesse in de beheersing van de natuur door het begrijpen van oorzaak en gevolg. Al zijn de methodes van magie dan wel empirisch, ze zijn niet wetenschappelijk. Dergelijk denken lijkt prachtig wanneer het gaat om onze voorouders duizenden jaren geleden, maar tegenwoordig duidt het eerder op een grondig gebrek aan kennis of onverschilligheid voor de wetenschap. De meesten onder ons zijn soms wel eens verleid tot deze primitieve vorm van denken, maar even goed nadenken en we weten meteen dat oesters geen afrodisiacum zijn, dat het hebben van wat geluk onze kansen op het winnen van de lotto die welbepaalde dag niet doet stijgen, en dat het vernietigen van een foto van een vijand die persoon niet zal kwetsen. Het is mogelijk dat u door te wrijven op een amulet van uw geliefde haar aanwezigheid voelt, maar dat gevoel, hoe magisch het ook lijkt, is meer het gevolg van biologie en psychologie dan van metafysica.